30 de mayo de 2024

Este fin de semana podremos observar la luz cenicienta en la parte del disco lunar que no está iluminada por el Sol. Además, el triángulo primaveral, formado por tres de las estrellas más brillantes del cielo nocturno, ahora brilla intensamente.

El reflejo de un reflejo

Como la luna nueva ocurrió el miércoles 8, nuestro satélite aparecerá como un borde tenuemente iluminado durante el fin de semana del 10 al 12 de mayo. Estas son condiciones ideales para observar la luz cenicienta que ilumina la parte del disco lunar que no está iluminada directamente por el Sol. Este tenue resplandor de color ceniza se debe a la luz solar que llega a la Luna después de reflejarse en la Tierra. Entonces es el reflejo de un reflejo.

Los momentos ideales para observar la luz de las cenizas en la Luna son los días inmediatamente anteriores y posteriores a la luna nueva, cuando nuestro satélite aparece como un fino borde iluminado. Si miramos al horizonte occidental tras el anochecer del viernes 10 al domingo 12, veremos a Selene moverse desde la frontera entre las constelaciones de Tauro y Auriga hasta la de Géminis. A medida que avanzan los días, la Luna parece progresivamente más grande. Podemos verlo muy cerca del brillante Plux el domingo por la noche. Alcanzará su fase creciente el miércoles 15, cuando exactamente la mitad del disco lunar estará iluminado, y la luna llena se producirá en Escorpio el jueves 23.

La luna del 10 al 12 de mayo.

La luna del 10 al 12 de mayo.estelario

Pero volvamos a este fin de semana, cuando tenemos ante nuestros ojos esta fina luna creciente que, con su luz cenicienta, es sin duda una de las imágenes más bellas que podemos ver en el cielo a simple vista. Con binoculares o un pequeño telescopio se puede ver el terreno lunar poco iluminado. Particularmente fascinante resulta observar el terminador lunar, es decir, la línea que separa la zona directamente iluminada por el Sol de la zona no iluminada, donde las sombras rasantes revelan todos los finos detalles de la orografía.

Aunque la luz se conoce desde la antigüedad, la explicación de su origen suele atribuirse a Leonardo da Vinci (Codex Leicester, ca. 1510).

triangulo de plumas

Además de contemplar la Luna, este fin de semana, tras el anochecer, podremos alzar la vista sobre el horizonte sur para identificar tres estrellas brillantes que forman un asterismo conocido como «triángulo de primavera». Los vértices del triángulo, Arthur, Spike y Regulus, son respectivamente las estrellas más brillantes de las constelaciones del Bootes (o Boyero), Virgo y Leo.

El tres

El triángulo de primaveraestelario

Es muy fácil identificar a Arturo si nos fijamos en la cola de la Osa Mayor y a partir de ahí podemos completar el triángulo guiándonos por la imagen adjunta. Esta misma ilustración destaca que en Virgo hay un tesoro que se escapa a nuestra vista, se trata de uno de los cúmulos de galaxias con miembros más famosos (al menos mil y media galaxias) y uno de los más cercanos a la Vía Láctea. Pero, aunque está «cerca», la distancia al cúmulo de Virgo es de unos 54 millones de años luz y, por tanto, las galaxias de este cúmulo sólo son visibles con un buen telescopio.

¿Y los planetas?

No estamos en un buen momento para observar los planetas. Venus y Júpiter están en dirección al Sol y no son observables, Marte apenas es visible entre el resplandor de los amaneceres. Un poco más favorable es Saturno, que aparece a baja altura, unos minutos antes del amanecer sobre el horizonte oriental. Mercurio alcanzó su máxima elongación el 9 de mayo, pero debido a la actual inclinación de la eclíptica sobre el horizonte, sólo aparece relativamente alto a plena luz del día.

Aprovechemos estos bellos atardeceres para contemplar la Luna y las brillantes estrellas. A medida que nos acercamos a la primavera, los días se hacen más largos en el hemisferio norte (el sol se pondrá a las 21:22 en Madrid, hora peninsular), pero las noches siguen siendo bastante largas y las temperaturas agradables. Siempre es reconfortante levantar la vista desde nuestras pantallas hacia los elevados cielos y, mientras descansamos la mirada, contemplar este magnífico cosmos, tan vasto y antiguo, del que formamos parte.

Rafael Bachiller es director del Observatorio Astronómico Nacional (Instituto Geográfico Nacional) y académico de la Real Academia de Doctores de España.

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